美军计划建轻型登陆舰,两栖作战模式将迎大变革

近日,美国海军向国会递交了轻型两栖战舰(LAW)项目的进度报告,并对外宣布这一项目开始进入到具体的方案选型阶段。

外界对于美国海军心血来潮计划建造这样一款轻型两栖战舰感到很疑惑。放眼美国海军现役主力两栖战舰,从“黄蜂”级、“美利坚”级两栖攻击舰到“圣安东尼奥”级船坞运输舰,全部是排水量2~4万吨级的“巨舰”,而计划中的轻型两栖战舰排水量只有4000吨级。

美国海军为何突然青睐这种轻型两栖战舰?该舰会给美国海军的未来发展带来哪些改变?

轻型两栖战舰具备直接冲滩登陆作战能力。

“巨舰”的烦恼

美国海军现役的主力两栖战舰主要包括7艘“黄蜂”级两栖攻击舰、2艘“美国”级两栖攻击舰以及11艘“圣安东尼奥”级船坞运输舰。这三型战舰均属于大型两栖战舰。“圣安东尼奥”级船坞运输舰的满载排水量为2.5万吨,而“黄蜂”级和“美国”级两栖攻击舰的满载排水量均超过了4万吨。

这类大型两栖战舰有很多性能上优势,比如作战能力较为全面,既可以实施以直升机、倾转旋翼机为主力的超视距立体登陆作战,又可以搭载AV-8B以及最新的F-35B固定翼战机执行对陆对海攻击和制空作战,舰艉的坞舱内可以搭载LCAC气垫登陆艇和AAAV两栖战车向滩头输送人员以及重型装备,而舰体内部的货舱还可以装载上千名陆战队员以及各型坦克、装甲战车等。事实上,美国海军现役大型两栖战舰的作战能力并不仅仅局限于两栖登陆,还兼具轻型航空母舰、运输舰、医院船甚至指挥舰的功能。

但是,这些“巨舰”也有自己固有的不足之处。比如,造价昂贵,“圣安东尼奥”级船坞运输舰的造价超过20亿美元,而“美国”级两栖攻击舰的造价差不多是前者的两倍。而且,这些大型两栖战舰的作战使用和维修保障成本也相当高昂。另外,无论是两栖攻击舰还是船坞运输舰,其最终实现人员装备从海到陆的抢滩登陆,还要依靠CH-53这类大型运输直升机以及LCAC气垫登陆艇等各类载具。由于其排水量以及体型过大,根本无法实现将人员装备直接送上滩头。

与澳大利亚海军护卫舰进行联合演练的美国两栖攻击舰。

此外,在以往美国海军两栖登陆作战的战术想定中,基本上是着眼于以强胜弱的前提,也就是依靠强大的火力摧毁对方沿岸以及纵深的防御体系以及反击力量,之后各型两栖战舰及其搭载的运输直升机、气垫登陆艇等载具以很小的损失将人员、装备投送上岸。然而,随着地区性大国军事实力的迅速增强,如今的美国海军不要说自卫能力相对较弱的大型两栖战舰,即便是攻防体系最为完备的航空战斗群,也存在着被对手突破甚至击毁的可能性。

所以,美国海军为了应对新的威胁,提出了所谓“分布式作战”的新理念。在这一新理念中,既包括了“分布式杀伤”,也包括“分布式作战部署”。而美国海军现在所热衷的轻型两栖战舰,就是符合“分布式作战部署”的新一代主力装备之一。

“圣安东尼奥”级船坞运输舰具有良好的隐身性能,但造价也非常高昂。

“小”有小的优势

与两栖攻击舰或船坞运输舰这类大型两栖战舰相比,轻型两栖战舰固然吨位小,但是“小”也有小的优势。

首先,轻型两栖战舰的造价非常低,预计每艘只要1~1.5亿美元。也就是说,一艘“美国”级两栖攻击舰的造价能建造20多艘轻型两栖战舰。这样一来,美国海军的两栖舰队就有了更为明显的数量优势,特别是可以弥补从大型两栖战舰到滩头登陆运力不足的问题。以往美国海军执行重型装备登陆投送任务的,基本上都由现役的74艘LCAC气垫登陆艇完成。这型气垫登陆艇虽然航速快,甚至可以在陆上航行,但造价和维护费用却比较高昂,而且服役年限基本上都在20年以上了。轻型两栖战舰建成服役后可以在相当程度上分担一部分LCAC气垫登陆艇的重装运输登陆任务,而且运力也是后者的数倍之多。

其次,轻型两栖战舰的尺寸和排水量指标要求适中,舰长最大不超过122米,满载排水量4000吨左右,至少能够运载75名陆战队员,舰体的运载甲板面积700平方米左右。从这些指标来看,这款轻型两栖战舰只是定位于运送一个陆战队加强排规模的登陆部队,包括人员、物资以及战车等大型装备。而以往“美国”级两栖攻击舰和“圣安东尼奥”级船坞运输舰等大型两栖战舰,基本上都要具备运输和投送一个陆战队营级规模部队的能力。

现在有多个造船公司参与轻型两栖战舰项目的竞标。

再者,轻型两栖战舰的性能也是比较全面的,堪称是“麻雀虽小五脏俱全”。比如,在限定车辆高度的情况下,轻型两栖战舰可以在运载甲板上方加装直升机起降平台。这样,该舰就可以搭载一架UH-1Y运输直升机担负人员投送任务,或者搭载一架AH-1Z攻击直升机担负登陆突击火力支援任务。此外,该舰还将装备小口径速射炮以及大口径机枪作为自卫武器,防御能力至少要比毫无武装的LCAC气垫登陆艇好得多。而且,在冲滩后,轻型两栖战舰还可以利用舰上装备的C4I指挥控制系统,作为登陆作战的临时指挥中心使用。

最后,美国海军对于轻型两栖战舰还提出了很多新的要求,比如:抗战损能力要比较强,至少达到同级别护卫舰的水平;既可以独立部署作战,也可以与其他舰艇编队作战。在设计布局上,登陆跳板可以设在舰艏,也可以设在舰艉。如果设在舰艉,轻型两栖战舰应当具备前后双向航行能力。不过,从目前参与竞标的奥斯塔(美国)公司提交的设计方案看,采用的还是传统的舰艏设置上反门以及折叠跳板的模式。

与“巨舰”相互配合

美国海军最后一级与轻型两栖战舰类似的两栖战舰,就是堪称经典的“新港”级坦克登陆舰。该舰的首舰于1966年开工建造,1968年下水,1969年服役,前后服役数量达20艘。后来,随着美国海军两栖登陆作战形式的演变以及新一代两栖作战舰艇的服役,坦克登陆舰开始显得过时了。于是,在1993至1995年期间,“新港”级坦克登陆舰陆续退出美国海军现役,其中部分舰艇被出售给其他国家和地区。

美国海军要求轻型两栖战舰具备搭载直升机的能力。

不过,如今美国海军规划中的轻型两栖战舰并不是当年“新港”级坦克登陆舰的“复刻版”,两者的差异还是很大的。比如,“新港”级坦克登陆舰的满载排水量高达8450吨,是轻型两栖战舰的两倍多。而且,“新港”级坦克登陆舰最初是按照最高航速20节的要求设计建造的,而如今的轻型两栖战舰在航速指标上只要求不低于14节即可。

那么,随着轻型两栖战舰项目的实施,未来美国海军两栖作战形式也要相应做出改变。而且,轻型两栖战舰并不是要取代“黄蜂”级、“圣安东尼奥”级这类大型两栖战舰,而是后三者的补充力量。按照设想,轻型两栖战舰将为大型两栖战舰分担相当一部分人员物资以及装备的投送任务。

事实上,美国海军陆战队是非常欢迎轻型两栖战舰的。甚至可以说,这型战舰几乎就是为美国海军陆战队量身定做的。在“黄蜂”级、“美利坚”级两栖攻击舰和“圣安东尼奥”级船坞运输舰这类大型两栖战舰上,美国海军陆战队的行动部署要在很大程度上受到美国海军的制约。而在轻型两栖战舰这类中小型战舰上,美国海军陆战队的自主权很显然更大,行动部署也可以更灵活。

另外,美国海军陆战队也认为大型两栖战舰的目标特征很明显,自身防御能力也不够强,其生存能力在对手国家的海防作战体系面前是比较脆弱的。轻型两栖战舰目标小、可以单独执行任务,机动灵活性更强,生存力反而更高。

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